top of page

Dairy-atrics: Cheers to strong bones and happy hips

Ageing: a natural and inevitable part of the journey through life. The benefit of medical 

advances in technology means that the world is getting older and living longer. Globally, 

between now and 2050, estimates are that the number of people aged 60 years and older 

will   rise   from   900   million   to   2   billion.   Closer   to   home,   South  African   men   and   women, 

respectively, have a life expectancy of 73 and 78 years old.

Just like a good retirement plan requires financial thought and planning, so too should we 

have a plan of action as we focus on our long-term health and nutrition. This is because, as 

we age, a natural breakdown in the micro-architecture of the bones increases the risk of 

fragile bones and fractures, as well as a loss of muscle affecting independent movement. 

Let’s unravel how good nutrition choices can help keep our bones strong and muscle mass 

in tip-top shape.

A bone-ified food

No nutrient gets as much attention for bone health and support as calcium. Calcium is a 

mineral that helps to maintain the structural integrity of our bones (and teeth, too). Eating 

enough calcium supports the skeleton from childhood through to our teen years. Later in life, 

calcium helps prevent bone loss  linked   to   the   age-related   condition   called   osteoporosis. 

Bone health is particularly a concern in women, thanks to changes in hormone levels after 

menopause. Added to this, calcium is essential for other functions of the body like muscle 

contraction, blood clotting, and the transmission between nerves.

“As we get older, our calcium needs increase, yet we know that the calcium intake in older 

South Africans is low. Dairy products are good food sources of bone-building calcium, and in 

an easy-to-absorb and cost-effective form. This is why the  dietary guidelines for the elderly 

recommend that South Africans consume dairy foods – like milk, maas, yoghurt and cheese 

– as part of  a  healthy and balanced diet”, says registered  dietitian  at  Rediscover Dairy,

Monique Piderit.

In 2021, a study in Australia followed over 7 000 elderly residents in thirty age-care facilities.

The   residents   were   offered   up   higher   intakes   of   dairy   over   a   two-year   period.   Results 

showed an almost 50% decreased risk of hip fracture, 33% decreased risk for all fractures, 

and 11% decreased risk for falls. These results were impressive considering that one in 

three people with hip fracture die within a year of sustaining their injury. Malnutrition risks 

plummeted in these residents, too.

Power up the protein

Alongside osteoporosis, another health concern as the years tick by is sarcopenia – an age-

related loss of  muscle   mass and strength.  Our   food choices can effectively mitigate the 

impact   of   sarcopenia,   ensuring   that   seniors   lead   active   and   fulfilling   lives   as   they   age. 

Protein   is   a   muscle   fuel   that   provides   the   building   blocks   for   muscles   helping   to   keep 

sarcopenia at bay. Protein also helps support a healthy immune system. For this reason, 

healthcare practitioners encourage that the elderly focus on eating enough protein to help 

maintain their independence, mobility, and overall quality of life.

“Dairy products are a source of good quality protein, alongside lean meat, chicken, fish, 

eggs, plant-based sources such as legumes and soy.  It is also important that we encourage 

activity, for both bone strength and muscle mass. In fact, being active is another food-based 

guideline encouraged by the Department of Health to support our health as we age”, says 


The delight of the dairy-atric diet

Bone  health  and muscle strength remain important through all phases  of ageing. Eating 

difficulties  related to  sensory changes,  dry  mouths, food   and  medication  interactions,  ill-

fitting   dentures,   the   dependence   of   the   elderly   on   caregivers   for   food   buying   and 

preparation, coupled with limited budget for food, all play a role in the nutrition intake of the 

elderly that can quickly lead to malnutrition and wasting.

Rediscover Dairy shares some small, gradual changes and variety in food choices that can 

significantly contribute to improved overall nutrition and well-being for the elderly:

  • A glass or two of milk a day  can make all the difference.  A dry mouth is a common 

symptom in ageing, so offering up more nutrient-filled liquids like milk is well-received 

by parched lips. Keep it simple and enjoy plain, or blend with fruit like bananas, 

strawberries,   or   mango   for   a   more   complete   meal.   For   extra   excitement   on   the 

tastebuds, make a milky iced coffee or spiced latte with cinnamon, cardamom, and 


  • Loss   of   appetite,   related   to   medication,   change   of   hormones,   and   decreased 

physically activity in the elderly can lead to quick and unintended weight loss and 

wasting in the elderly. Pump up the flavour using herbs, spices, and mouth-watering 

ingredients in your favourite dairy product. Think cinnamon milk at breakfast, cocoa 

maas-shake  as  an   on-the-go  snack,  cheesed  topped  with  sweet  chilli sauce  and 

peppadews on crackers.

  • If appetite is low and/or too much weight loss is a concern, opt for full-cream milk or 

double cream yoghurt to provide essential nutrients but in a smaller volume.

  • Flavoured dairy may be more appetising than plain options. However, be mindful of 

too much added sugars and choose products with low sugar content. One flavoured 

milk a day if you are not overweight can do no harm (max two teaspoons of added 


  • In the colder months, prepare creamy soups or stews using milk, maas or yoghurt. 

Think curries  made   with   plain yoghurt,  milk   stirred   into soups,  or   maas   over hot 

porridge for breakfast. Warm, comforting dishes can be appetizing.

  • Melkkos is also an old time favourite to recall fond memories of growing up.

Between bone-building calcium and the muscle-maintenance potential of protein, it’s clear 

that dairy offers up a double-win for bone health and prevention of muscle loss as the years  

pass us by. So after some activity in the garden, a game of tennis or a brisk walk with  

friends, let’s raise a glass of milk, cheers to cheese, and say yes to yoghurt as we toast to 

our ageing health.


bottom of page